viernes, 12 de agosto de 2011

El misterio de los contorniatos

Contorniato - Alejandro Magno / Carrera en el Circo Máximo

En el curso de mis investigaciones me he visto confrontado en los últimos meses de manera reiterada con un tipo de piezas muy singulares dentro de la producción numismática del Bajo Imperio Romano, los contorniatos. Voy a dedicar una serie de entradas a estos extraños medallones. En esta primera parte quiero presentaros una breve introducción a las características generales de los mismos.

Se designa como contorniatos desde Joseph Eckhel (1737-1798) a cierto tipo de medallones de bronce acuñados en Roma durante los siglos IV y V d.C. El nombre proviene de la palabra italiana contorno, que hace referencia a la gráfila, es decir, a la delgada línea hundida que marca el borde de sus tipos en el anverso y el reverso. No está claro para quienes fueron producidos ni qué función cumplían y diversos especialistas han propuesto interpretaciones radicalmente distintas de estas piezas (tema que trataré en una próxima entrada).

 Contorniato - Nerón / Carrera en el Circo Máximo

Características generales


La primera característica que define a todos los contorniatos es la presencia de la línea en el borde de la pieza a la que hace referencia su nombre (claramente visible en las imágenes que acompañan este texto). Es evidente que la misma era grabada una vez que la pieza había sido acuñada, pues en algunos casos puede verse que la misma corta las letras de la leyendas de los anversos.

Además de esta extraña línea, los contorniatos comparten muchos otros rasgos comunes. La gran mayoría son de bronce, pero existen también algunos de latón y otras aleaciones. Todos los contorniatos tienen un estilo muy semejante, marcado por el escaso relieve de sus motivos y la delgadez de los cospeles utilizados. Los motivos tienen un estilo semejante con una factura algo torpe.
Contorniato -Homero/ El juicio de París

La mayoría de los contorniatos presentan monogramas incisos en el anverso, siendo los motivos más comunes una combinación de las letras P y E y una pequeña palma. No está claro cuál es su significado.

El aspecto más curioso de los contorniatos es, sin embargo, el de los motivos representados. Muy llamativo es el hecho de que las representaciones de anverso y reverso parecen en muchos casos no tener una conexión directa clara, por lo menos una reconocible hoy en día.

Contorniato - Aurigas


Los motivos representados pueden ser clasificados en siete tipos bastante uniformes:


1 – Motivos mitológicos, como Baco, Júpiter, etc. – Éstos aparecen en los reversos.

2 – Motivos históricos, como el rapto de las sabinas – Estos motivos aparecen en los reversos.

3 – Héroes, Aquiles, Eneas, etc. – Aparecen en los anversos.

4 – Personajes históricos y emperadores, predominando claramente éstos últimos. El personaje histórico más común es Alejandro Magno. – Se trata del motivo más común en los anversos

5 – Escritores e intelectuales, como Homero, Terencio, Salustio o Apuleyo. Aparecen en los anversos.

6 – Escenas del circo – Es el motivo más común en los reversos.

7 – Reproducciones de tipos históricos bien conocidos de la ceca de Roma.

Es evidente que los contorniatos no cumplían una función monetaria, pero ¿para qué eran entonces utilizados? Trataré de este tema en una próxima entrada.